В пневматических системах энергия давления сжимаемого воздуха трансформируется в механическую энергию за счет специальных механизмов, воздействующих на мембрану, лопатку или поршень. Подобные механизмы — пневмоцилиндры, они способны осуществлять вращательное, поворотное или линейное движение. Данные механизмы различаются по таким параметрам, как рабочий ход, диаметр поршня, скорость перемещения выходного звена и развиваемое усилие.

Они распределяются на приборы одностороннего и двухстороннего воздействия, различающиеся по особенностям работы. В первом случае сжимаемый воздух подается исключительно в одном направлении, а во второй ситуации полезное функционирование прибора исполняется и при обратном ходе поршня. Надежные механизмы одностороннего действия незаменимы в разнообразных зажимных конструкциях, отсекателях и выталкивателях. Их основной деталью остается шток, перемещающийся благодаря силе сжимаемого воздуха, а за счет встроенной пружины он автоматически возвращается в первоначальное положение.

Штоковая полость, связанная с атмосферой, не является полностью герметичной, а потери из-за трения существенно сокращаются благодаря отсутствию дополнительных уплотнений. Модели цилиндров одностороннего действия можно применять только в ситуациях, когда возврат штока осуществляется беспрепятственно, поскольку подобная конструкция не лишена минусов. Так, наличие пружины приводит к снижению рабочего усилия, перемещение штока остается ограниченным, а продольные габариты агрегата существенно увеличиваются.

Поэтому широко распространены устройства двухстороннего действия, позволяющие передавать рабочее усилие в двух направлениях. В таких моделях поршень исполняет прямой и обратный ход под воздействием сжимаемого воздуха. Движение тока выполняется благодаря нагрузке, а при обратном ходе данная деталь должна выдерживать избыточное давление. Чтобы предотвратить утечки сжимаемого воздуха, в передней крышке устройства и на самом поршне предусматриваются уплотнения.

Элементы конструкции моделей двухстороннего и одностороннего действия и методики их крепления остаются идентичными. Предпочтительны устройства, где гильзы и крышки стянуты шпильками, поскольку такие приборыремонтопригодны и удобны при эксплуатации. В моделях с цельнотянутыми корпусами есть каналы, благодаря которым выполняется поступление воздуха.